Глава
1

Осень выдалась дождливая, серая, укрытая низкими тяжелыми тучами, пронизанная холодными ветрами... Одним словом, обычная для этого городка осень. В городке, помимо осени, были неширокие извилистые улицы, ухоженные тротуары и невысокие дома с красивыми заборами и разноцветными крышами. Машин было ни много ни мало, ровно столько, чтобы можно было безопасно перебежать с одной стороны улицы на другую.

Впрочем, были в городе и более выдающиеся места, например, зоомагазин, чья витрина была похожа на ячеистый аквариум. И чего там только не плавало! У Кота порой слюны не хватало, чтобы пересмотреть все эти водоплавающие деликатесы. Правда, пустота в желудке от подобных просмотров не уменьшалась, поэтому четвероногий бродяга, витая в светлых рыбных мечтах, следовал в направлении более приземленной мясной лавки. На витрину мясо там никто не вывешивал, потому что людям не свойственно любование сырым мясом, зато в переулке стоял мусорный бак, в котором частенько появлялись отходы из магазина.

Котенок был еще совсем мал, но жизнь на улице быстро воспитала в нем самостоятельность.

К сожалению, в конце привычного ежедневного маршрута не оказалось ничего, чем можно было порадовать свой желудок. Понуро подумав, как же тяжко порой жить уличному коту, мохнатый охотник за съестным засеменил из переулка обратно на улицу.

На этом вся история нашего усатого героя могла бы свестись к банальному поиску пропитания, но внезапно обыденная обстановка изменилась. Кота остановил странный звук, похожий на вздох. Вслед за этим прямо в воздухе в паре метров от него появилась светящаяся точка, рассыпающая вокруг себя разноцветные искры. Спустя секунду точка вытянулась в сияющий круг, внутри которого клубился плотный светящийся туман.

Наверное, от голода, подумалось Коту, но тут из круга показались две шевелящиеся фигуры, и природное чутье заставило четвероногого скитальца очутиться под мусорным баком, причем тело отреагировало мгновенно. Но удивление перебороло страх, когда Кот разглядел пришельцев повнимательнее.

Сияющий круг стянулся в точку и исчез, оставив посреди переулка огромный пухлый куриный окорок и здоровенную,   отливающую серебром рыбину. Существа обладали глазами, а переглянувшись, принялись беззастенчиво потешаться друг над другом.

– Ну и вид у тебя, – проскрежетала рыба неприятным высоким голосом и ткнула окорок боковым плавником.

– Видела бы ты себя, – смеялся в ответ  ее ощипанный приятель.

Решив, что потенциальная еда может ускользнуть от него, Кот выбрался из-под бака и приготовился вцепиться рыбине прямиком в брюхо. Эти хищные поползновения вызвали умиление у перемещающихся продуктов питания.

– Кажется, он нас не узнал, – сделал умозаключение окорок.

– Конечно, ведь сейчас он кот, – отозвалась рыба, – Да и говорит он, наверное, непонятно. Сейчас исправим.

Пока Кот вертел хвостом, готовясь к победному прыжку, рыбий плавник начертал в пространстве странный искрящийся символ. Знак мгновение висел в воздухе, потом лопнул, словно мыльный пузырь.

Тяжелая плотная масса воспоминаний наполнила кошачью голову, заставив зажмуриться и припасть к земле. Сотни тысяч мест, ощущений, лиц и предметов промелькнули перед глазами. Потом пришло осознание, кто он на самом деле. Попытка встать вертикально не увенчалась успехом, и, с непониманием оглядывая мохнатую лапу, Кот хрипло промяукал:

– Кто я сейчас?

– Потенциально, без пятнадцати лет Владыка, – отозвался окорок, а увидев непонимающий взгляд, добавил, – Ты кот. Хотя, как нам всем хорошо известно, знать тебе о своей настоящей сущности категорически запрещено. В этом вся суть Перевоплощений.

– Тогда почему я знаю?

– Ну... – замялся окорок, – Это твое крайнее Перевоплощение. По окончании кошачьей жизни ты должен стать Верховным Владыкой, ибо первый из богов завершишь полный круг Перевоплощений... Ты побывал всем в этом мире, с чем и поздравляю...

– Почему я знаю? – переспросил Кот.

– Дело в Астрее...

– Причем здесь Астрей?

– Он тоже готов завершить Круг. А мы ведь не хотим остаться в общей массе...

Кот давно метил на место Владыки, но знал и о своем единственном сопернике. За его последнюю жизнь Астрею удалось многое наверстать...

– Кто он сейчас?

– Паук...

Кот сел на асфальт и принялся нервно сучить хвостом, размышляя.

– Значит, у меня не больше месяца, - выговорил он наконец, - Месяц, чтобы прожить целую кошачью жизнь.

Мимо переулка пронеслась машина, но Кот даже не вздрогнул, как это бывало раньше. Зато окорок посмотрел ей вослед, потом повернулся к четвероногому божеству и многозначительно произнес:

– Вообще, жизнь уличного кота довольно опасна.

– К чему эта мысль?

– Машины, собаки, несвежее мясо...

Рыба и Кот вопросительно взирали на него.

– Любая жизнь, заканчивается смертью, ровно как она же предшествует каждому Перевоплощению. Прописные истины...

– И? – спросила рыба.

– Да что непонятного? – нервно подпрыгнул окорок, – Ему просто надо помереть побыстрее, на том кошачья жизнь и закончится.

Снова повисла пауза.

– Гениально... – пробурчала рыба.

– Помирать-то больно... – промямлил Кот.

– Владычество требует жертв, – глубокомысленно изрек окорок, – Как говорится, смерти бояться - не перевоплощаться.

Кот почесал задней лапой за ухом, подумал и вдруг осведомился:

– А почему у вас такой глупый вид?

– Мы же божества, а каждый представляет божество по своему. Выходит, коты видят богов такими... – отозвалась рыба.

– Нам пора, – заторопился окорок, – Не переживай, видеть нас можешь только ты. А люди привыкли, что кошки постоянно реагируют на что-то незримое. Главное, чтобы никто не узнал про нашу встречу. У нас на руках козырь, воспользуйся им.