Глава
13

Отец задумчиво почесывал затылок, оглядывая утром распахнутую настежь калитку. Минувшей ночью выпал снег, но человеческих следов на нем не было. Ко всему прочему ночь была безветренной. Но что самое интересное, парадная дверь также была отворена, однако в дом никто не входил.

– Что за чудеса, – растерянно проговорил, отец, уперев руки в бока, – Впору вызывать охотников за привидениями.

Однако стоявшую рядом с ним Гипатию волновал другой вопрос. Котенок исчез, сбежал, воспользовавшись тем, что все двери разом оказались открытыми.

– Не мог ведь кот открыть двери, – сказала девочка.

– Створки - может быть, но вот замки - вряд ли, – отозвался отец.

Гипатия заметила кошачьи следы на снегу и воскликнула:

– Пап, смотри! Я смогу отыскать его, если пойду по следу.

Отец скептически взглянул на нее, потом на следы, затем произнес в своей назидательной манере:

– Во-первых: тебе не следует расхаживать по улицам после полученных травм, а во-вторых: тебе действительно стоит заменить этого кота на более покладистое животное, например, черепаху. Ее где положил, там и взял.

Отец улыбнулся, но девочке было не до шуток.

– Я скоро вернусь, – сказала она, застегнула пуговицы на куртке, накинула капюшон и быстрым шагом отправилась по кошачьему следу.

Сначала кот бежал по центру тротуара. Девочка поняла это по виду следов и расстоянию между ними. Редкие человеческие следы на снегу порой разрывали эту цепочку, однако Гипатия шла уверенно, пристально оглядывая по пути все закоулки и ниши в заборах.

Спустя пятьсот метров сбежавший питомец сбавил шаг и держался поближе к ограждениям.

Гипатия решила, что кот направился к переулку, в котором она нашла его, однако цепочка следов вдруг круто изменила свое направление, пересекла проезжую часть и повела девочку к зоомагазину.

Перед ячеистой витриной он задержался, истоптав снег вокруг. Магазин был открыт, поэтому Гипатия решила зайти внутрь и поговорить с продавцом. Колокольчик над дверью мелодично брякнул, когда она вошла, и на этот звук из подсобки показался хозяин. Невысокий, кругленький и добродушный мужчина средних лет приветливо улыбнулся посетительнице.

– Доброе утро, – заулыбался он еще шире, – Какое животное вас интересует?

– Кот, – ответила девочка, – Маленький и черный.

– Извините, но котов мы не держим. Накладно, знаете ли, –рассмеялся хозяин, потом пояснил – Съедают больше, чем приносят дохода. Да и вам не советую. Купите лучше рыбок.

– Нет, мне не нужны рыбки. Дело в том, что мой кот потерялся, и он был здесь, перед витриной. Вы случайно его не заметили?

– Ах, знали бы вы, сколько кошек ежедневно сидят перед этой витриной, – снова заулыбался продавец, но, отметив серьезный взгляд собеседницы, поубавил веселья.

– Он маленький и черный, – понуро повторила девочка.

– Сегодня не видел, – отозвался хозяин, – Он мог проходить здесь ночью.

– И то верно. Спасибо.

Гипатия вышла наружу и принялась внимательно разглядывать снег. Город наполнялся людьми, а тротуар - новыми следами, и притом далеко не кошачьими. В раздумьях она окинула взором улицу, и взгляд ее задержался на расположенном рядом с магазином здании. Дом имел ветхий вид и был давно заброшен, о чем говорило отсутствие стекол в оконных рамах, облупившаяся краска на фасадах и покореженный, почерневший от времени деревянный забор. Несколько досок отсутствовали, и в образовавшемся проеме девочка заметила кошачьи следы. Это мог быть и другой кот, ведь их так много бродит вокруг витрины с аквариумами, однако Гипатия решила проверить и протиснулась между досками.

Следы вели к покосившемуся крыльцу. Входная дверь была отворена и болталась на одной ржавой петле, поэтому попасть внутрь дома оказалось довольно просто. Изнутри здание выглядело еще ужасней. Отслоившиеся обои, истертый, потерявший цвет дощатый пол, осыпающийся потолок. В помещениях было мрачно, а в воздухе витал удушливый запах пыли и плесени. Пол пронзительно скрипел под ногами, пока она шла по коридору, заглянув по пути в кухню, санузел и подсобку. В гостиной окно отсутствовало вместе с рамой и под проемом в стене намело широкую полосу снега.

Несколько слабых отпечатков кошачьих лап на этом снегу вели по направлению к узкой деревянной лестнице в углу помещения. В подтверждение того, что Гипатия была на верном пути, откуда-то сверху донеслось едва слышное мяуканье.

Кот не был достаточно ручным, чтобы прийти на зов, зато спугнуть его можно любым неосторожным движением. Поэтому девочка, аккуратно ступая на скрипучие шаткие ступени, принялась подниматься на второй этаж.

Лестница привела ее в узкий коридор, в котором было три двери - две в боковых стенах и одна - в торце. Створки отсутствовали, поэтому кошачий голос звучал здесь отчетливее. Он слышался из проема в конце коридора, и Гипатия направилась в том направлении.