Вот оно – то, что надо! Двадцать минут пешком от дома, гибкий график и зарплата… как минимум, больше, чем стипендия. Идеально для студента. Антон уже давно искал себе подработку, и эта вакансия – пока что лучшая из всего, что предложили ему различные поисковики интернета.
Он позвонил по номеру, указанному на сайте компании «EXIT Technologies», и говорил с ним доброжелательный женский голос, который любезно пригласил его на собеседование. И это было самое первое собеседование в его жизни. Пришлось прогулять ради него сегодняшние занятия. И встать, между прочим, так рано, как еще никогда не вставал, хотя в этом не было необходимости – идти-то не больше получаса. Нет, ну мало ли! Волнению, разумеется, не было предела, но Антон не был из тех, кто приходит в незнакомые места с этакой зашуганной маской на лице. Он умел держаться прямо и уверенно, даже когда внутри все кричало «Где я? Кто все эти люди? Унесите меня отсюда!».
Осенняя улица была темной, пустынной и холодной. Казалось, время было настолько ранним, что никто еще даже не думал покидать дома в пользу часа пик по дороге на работу. Антон подумал, что немного все-таки переборщил. Во дворах встретились только люди, выгуливаемые собаками. Или кто там из них кого выгуливает? В такое время и такую погоду никому, кроме собак, не могла прийти в голову идея сходить прогуляться.
На подходе к офисному зданию закончились даже люди с собаками. Антон постоял немного перед входом, прежде чем открыть тяжелую дверь и ощутить тепло помещения, контрастирующее с прохладой улицы. Впереди располагались турникеты, а слева каморка охранников за стеклянным окошком. Охранников было двое. Один сидел на стуле в углу и читал газету. Второй стоял за стеклом и многозначительно смотрел на Антона.
- Здравствуйте, - сказал Антон, подойдя поближе. – Я на собеседование.
Он еще раз бросил взгляд на мужчину в углу и увидел, что тот не особо-то читал свою газету: его глаза задумчиво застыли, глядя в одну точку сквозь бумагу. Должно быть, размышляет над сложным анекдотом.
- Фирма? – уточнил охранник, встретивший студента.
- «EXIT Technologies».
У охранника поднялись брови.
- Опаздываете?..
Не может такого быть. Антон в панике глянул на часы. Все в порядке – времени еще полно. Мужчина за стеклом хохотнул и сказал:
- Да я же шучу! Ваши документы, пожалуйста.
Антон неловко улыбнулся этой дурацкой шутке, вытаскивая паспорт. Пока один охранник записывал в журнал данные посетителя, студент еще разок взглянул на второго. Казалось, он совсем не двигается и даже не дышит. Глубоко же он залип…
- Вам на четвертый этаж, молодой человек, - сказал охранник, протягивая паспорт. – Что-то вы рановато, они еще не работают, так что придется вам подождать.
- Ну, ясен пень, - откликнулся Антон и направился к лифту, укладывая паспорт в карман куртки.
Выйдя из лифта на четвертом этаже в небольшую уютную прихожую, он сел в кресло перед запертой дверью с надписью «EXIT Technologies. Лучшие на рынке транспортных услуг». Какой самоуверенный у них слоган: Антон об этой фирме ничего раньше не слышал. И название у них такое, будто их транспорт только в один конец работает. Эти шуточные мысли помогли студенту снять небольшое напряжение перед важным событием.
Рядом на журнальном столике лежала стопка газет, похожих на ту, которую читал один из охранников. Посмотрим, над чем он так призадумался. Антон взял газету и открыл страницу с анекдотами.
«1. Вообще мало что было слышно, кроме робкого шелеста сухих листьев. Гул тишины, бьющий по барабанным перепонкам».
Действительно, тут можно залипнуть. Но не над смыслом, а над тем, как это вообще можно считать анекдотом. Ну и над смыслом тоже.
«2. Приглушенное эхо своих собственных шагов, разрубающее…».
Неожиданно раздался всплеск. Антон поднял голову. Перед ним стояла пожилая уборщица с только что смоченной в ведре шваброй.
- Не пора ли вам домой, молодой человек? – не отвлекаясь от работы, поинтересовалась она. – Время-то позднее уже.
Студент посмотрел на часы, и то, что он в них увидел, заставило его сердце сбиться с ритма и пропустить пару ударов. Уже глубокий вечер! С раскрытым от изумления ртом Антон поднял глаза на уборщицу и смог вымолвить только:
- А… здесь… – растерянно показывая пальцем на дверь.
- Что – здесь? – она покосилась на эту дверь (на которой, кстати, никаких надписей больше не было). – На этом этаже, молодой человек, никто не работает. Шли бы вы уже отсюда.
Антон положил газету на пустой стол, поднялся с кресла и, ошарашенно озираясь, прошел к лифту.
Спустившись на первый этаж, студент неохотно подошел к стеклянному окошку. Один из охранников сидел в том же самом углу. Та же поза, тот же застывший стеклянный взгляд, газета на той же странице. Ничего в нем с утра не изменилось. Кроме одного: на лице теперь красовалась застывшая, как и глаза, широкая улыбка. И вызвана она была определенно не анекдотами. А второй охранник, как и раньше, увидев парня, приветливо подошел к окну. Антон не придумал ничего умнее, чем задать вопрос:
- И почему вы мне не сказали, что «EXIT Technologies» не работает?
- Да что вы, все работает. Раз вы только что оттуда, - он снова хохотнул так же, как и над своей утренней глупой шуткой. – Я смотрю, собеседование прошло успешно.
- Я так не думаю, - помолчав, ответил Антон. – А что это с ним такое?
- С кем?
- С вашим… напарником, - студент бросил взгляд на мужчину в углу.
- Ах, с ним-то? – даже не обернувшись, догадался охранник. – Что вы, нет, он мне не напарник. Он работает… хм… в одиночку. Все с ним в порядке. Мне даже показалось, что он чем-то доволен.
Студент криво кивнул, и ему не показалось, что это было похоже на кивок.
- Да не боись, парень, - в своем бодром стиле сказал охранник. – Если ты им подходишь, с тобой свяжутся. Проходи.
И на турникете зажглась зеленая стрелочка, указывающая на выход.
Дорога домой была еще более темная и пустынная, чем была утром. Неудивительно: в такое позднее время даже собак не тревожат мысли о прогулке. Хотя обычно в это время им на смену приходит подвыпившая молодежь. Но сейчас ее тоже не было ни видно, ни слышно. Вообще мало что было слышно, кроме робкого шелеста сухих листьев. Гул тишины, бьющий по барабанным перепонкам. Приглушенное эхо своих собственных шагов, разрубающее этот гул. Парень вдруг ощутил крайне неприятное дежавю.
Антон шел вдоль своего дома, когда сквозь деревья увидел, как кто-то вошел в его подъезд. С такого расстояния он должен был услышать гудок, извещающий о том, что код набран верно, и дверь открыта. Но гудка не было. Опять, наверно, замок сломался. Но когда парень подошел к подъезду и дернул дверь, она не поддалась. Антон набрал код, гудок звучно запищал, и студент вошел внутрь.
Подойдя к лифту, он содрогнулся от внезапно накатившего страха. По двум причинам: во-первых, двери были открыты, а в кабине лифта царила тьма. Во-вторых, в лифте стоял темный человеческий силуэт, и Антон не сразу понял, что это было всего лишь его отражение в зеркале. Что ж, очевидно, лифт сегодня не в настроении возить кого-то по этажам. Впрочем, третий этаж не требовал таких уж криминальных затрат калорий.
Неторопливо поднимаясь по лестнице, парень прислушивался к негромким шагам где-то наверху. По мере его приближения к третьему этажу, шаги становились все слышнее. Повернув на последнем пролете, Антон к своему ужасу обнаружил их обладателя стоящим напротив двери в его квартиру. Это был тот самый тип, что вошел в подъезд незадолго до студента. Незнакомец нажал на кнопку рядом с дверью, и было слышно, как в квартире раздался длинный звонок. Такой вкрадчивый. Протяжный. Стонущий. А затем мужчина стал медленно поворачиваться, вызывая грохот своими тяжелыми ботинками.
Антон не мог двигаться из-за сковавшего его страха. Сжавшееся горло перекрыло путь дыханию. Он понял, кто это. Он узнал его. Та самая застывшая широкая улыбка. Тот самый застывший стеклянный  взгляд. Только теперь он был устремлен не в пустоту. Теперь он соприкасался со взглядом студента.
- Мы непременно свяжемся с вами, - произнес этот человек (человек ли?), и голос его оказался тем же приветливым женским голосом, который по телефону пригласил его на собеседование, только искаженный многочисленными и неуместными звуковыми эффектами. - Вы нам подходите.
И мир разбился на крошечные пазлы.
Антон вскочил на своей кровати, тяжело дыша. Весь в холодном поту.
- Воу! – вырвалось у него.
Он немного отдышался, опустил ноги на пол и закатился нервным смехом. Нет, надо будет определенно сделать перерыв в поиске подработки. Что-то он чересчур этим увлекся. Он вообще-то любил ночные кошмары тем, что когда начинаешь их кому-то рассказывать, сразу понимаешь, что это было скорее смешно, чем страшно. Антон начал вспоминать свой сон с самого начала, каждую деталь, подробно.
И только он дошел до событий на четвертом этаже, как его взгляд упал на какую-то брошюру, лежащую на столе перед кроватью. Парень не смог вспомнить, как она могла там появиться. Он подошел поближе, включил настольную лампу... и у него упало сердце, когда ему в глаза бросился крупный заголовок «Добро пожаловать на работу в EXIT Technologies (лучший транспорт в один конец)!». Чуть ниже написано «Мы рады сообщить Вам, что Вы приняты на должность младшего менеджера по работе с клиентами. Кстати, благодарим Вас за идею для нового слогана! Все возникшие вопросы Вы сможете задать своему Работодателю».
Антон еще минуту стоял с бешено колотящимся сердцем, пытаясь обуздать поток своих мыслей. Он смог заставить себя взять брошюру в дрожащие руки, которые от неожиданности тут же выронили ее на стол.
Потому что раздался длинный звонок в дверь.
Вкрадчивый.
Протяжный.
Стонущий.